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贝索斯的太空梦正照进现实

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发表于 2018-4-30 02:54:33 | 显示全部楼层 |阅读模式

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由全球首富杰夫·贝索斯所创办的蓝色起源,距离梦想的实现越来越近。

美国当地时间4月29日,蓝色起源火箭成功发射,这是这家公司今年的首次发射,也是史上第八次,与之前所不同的是,此次成功发射进一步奠定了蓝色起源最快在今年底实现真正将人类送上太空进行游览的计划。

太空计划被贝索斯称为是自己“最重要的项目”,蓝色起源这家成立于18年前的公司,以尖端的技术,与Space X等公司在私人火箭发射领域处于领先,由于具备巨大的成本优势,它们的出现,正在颠覆过去几十年的火箭发射这一特殊领域。

2018年首次试射,为载人做铺垫

当天的发射成功后,贝索斯在个人Twitter上兴奋地发文称,“又进了一步。”

此次发射,实际上是蓝色起源为今年晚些时候实现真正的首次载人航天发射做的铺垫。在去年12月的那次发射上,蓝色起源首次将载人航空舱Crew Capsule的2.0版本成功发射至近轨道空间。

蓝色起源所设计的载人航空舱完全是为了太空观景的目的所设计,舱内可以容纳6名乘客,其拥有超大尺寸的玻璃窗,能够从舱内看到太空的景象。

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(可以容纳6名乘客的太空舱)

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(超大观景玻璃窗让窗外太空景像一览无余)


在去年12月的那次成功发射后,蓝色起源便宣布,将在2018年晚些时候进行载人发射。

在当天的发射中,蓝色起源同样将Crew Capsule发射到太空中,根据国际公认的标准,距离地球表面以上62英里(约100公里)即被视为太空空间,载人太空舱将在火箭助推引擎熄火后,脱离火箭主体,最后在降落伞的缓冲下返回地面。

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(从火箭发射到回收的完整过程图示)


与此同时,火箭助推器本身将在完成助推任务后,以垂直降落的方式返回地面,回收后以便下一次继续使用。

从去年12月的那次发射起,蓝色起源就开始启用全新的New Shepard第三代火箭,第一代火箭在2015年4月的那次发射时回收着陆失败,第二代火箭在进行了5次成功发射后目前已经退役。

根据蓝色起源的计划,2018年晚些时候进行真正的载人试射,到2019年开始正式进行太空旅行服务的商业化运作。

世界首富的“太空梦想”

蓝色起源由全球首富、亚马逊创始人杰夫·贝索斯一手创办,公司成立于2000年,当时亚马逊刚刚上市两年,蓝色起源完全由贝索斯个人注资,可以说,蓝色起源正是贝索斯个人太空梦想的具体产物。

蓝色起源的公司口号是拉丁语“Gradatim Ferociter”,翻译过来便是循序渐进、脚踏实地,又像野兽般凶猛无情,或许这正是从事太空探索事业所需要的精神。

在最近一次接受媒体采访时,在谈到蓝色起源的相关话题时,贝索斯表示,这是他人生中“超级重要”的项目,并且是他正在从事的最重要的工作。

他将蓝色起源看作是一个长达上百年的一个长期项目,在采访中,贝索斯表示,在自己5岁时,就对太空探索非常感兴趣,开始在这一领域进行学习和思考,他意识到,如果不进行太空探索,人类将由于能源资源的匮乏而陷入文明的停滞。

但贝索斯的太空梦想并非太空殖民。早在1982年,年仅18岁的贝索斯在获得一项科学奖后接受《迈阿密先驱报》采访时表示,他想要“在空间轨道上建造能容纳200至300万人的空间酒店、空间主题公园”,这么做是“为了维护地球环境”。

贝索斯说,太阳系能够轻易提供1万亿人类的能源需求,他相信,随着太空技术的不断发展,最终人类可以将所有重工业搬离地球,放到其他星球去,而地球仅保留人类居住和轻工业。

他坚信,根据许多太空探索机器人发回的其他星球的状况数据,地球才是最适合人类居住的地方。

目前,蓝色起源的短期目标是太空旅行,贝索斯说,蓝色起源已经在这方面进行了超过10年的研究,正在建造一支巨大的轨道航天器,这一航天器的研发也已经进行了5年,并将在2020年首次试飞。

他提出,实现太空旅行的关键是火箭的可回收性,这是作为未来实用性的长期考量。贝索斯前一段时间曾表示,自己每年通过出售亚马逊股票,向蓝色起源注资10亿美元。贝索斯目前的个人财富已经超过1300亿美元,其中大部分为亚马逊股票形式。

蓝色起源目前已经开始宣传其“太空旅行”计划,在其官网上,蓝色起源简要介绍了普通人如何登上其火箭,在距离地球表面100公里以上的太空进行游览的过程。该过程包括在发射两天前到达位于德克萨斯州西部的发射场,一天前进行针对性训练,包括安全须知、舱内活动模拟、通讯、在失重环境下的操作等。

与Space X的“明争暗斗”

谈到私人火箭发射公司,另一家公司的名字自然难以被忽视,那就是由特斯拉首席执行官伊隆·马斯克所创办的Space X,这两家公司在私人火箭发射领域的“明争暗斗”,成了关注该领域的另一大看点。

让Space X名声大噪的火箭回收技术,实际上早在其成功之前,蓝色起源便已经做到了。2015年11月,在蓝色起源的火箭实现成功发射并回收的当天,贝索斯的Twitter账号在凌晨3点14分发出了一条消息,宣告试验成功。一个小时后,凌晨4点半,同样在如火如荼地进行着火箭发射回收试验的SpaceX公司的创始人伊隆o 马斯克便用自己的Twitter账号向贝索斯表示祝贺。

但仅过了不到一分钟,马斯克又发了一条补充说明的推文,一针见血地指出,蓝色起源的火箭只是飞到离地100公里左右的近地空间,而SpaceX可以飞跃到更高的距离地球3.5万公里的轨道空间。

马斯克的言下之意十分明显:我的火箭比你的更大,飞的更远,动力更强。

随后,贝索斯也不甘示弱,回复说,“火箭回收着陆最难的部分在于最后触地部分。”言下之意是,我的火箭起码稳稳地站住了,而你的最后却倒下了。

但在蓝色起源的火箭发射回收试验成功后仅一个月,马斯克的SpaceX的火箭也顺利完成到了同样的事情:成功发射并实现垂直下落回收。

目前,两家公司所掌握的火箭回收技术基本已经成熟,成功率已经非常高,但他们的侧重点则各有不同,在目前载重量最大的Falcon火箭于今年2月份成功发射后,Space X基本确立了在大型航天运载能力上的地位,而蓝色起源则更侧重于私人太空旅行的商业化。

这两家公司同时都接手了许多来自美国政府部门的卫星发射任务,同时,两家公司都与美国宇航局达成了多项共同研发项目的合作。早在2009年,蓝色起源便获得了来自美国宇航局的370万美元用于“商用载人发展”计划的资金。2011年,该公司有获得了来自美国宇航局2200万美元的研发资金。

正在颠覆传统发射市场

随着蓝色起源和SpaceX等私人公司的涌现和技术的不断进步,也给火箭发射市场这一特殊领域带来的新的挑战。

在2013年前,火箭发射市场主要是由Arianespace和International Launch Service垄断,前者是由欧洲航天局发展而来,后者是由俄罗斯航空中心控股。

更早的80年代之前,卫星发射主要由美国、苏联和其他国家的航空机构所进行,火箭发射领域在过去几十年中,由政府主导逐渐向私人公司化运作过度。

在Space X和蓝色起源的火箭回收技术成熟之前,近地轨道的火箭发射成本约为5650万美元,但Space X不久前的猎鹰重型火箭的成功发射和回收,让成本控制在500至700万美元成为可能。马斯克曾表示,他认为未来实现运载每公斤1100美元的成本是可实现的。根据猎鹰重型火箭的设计载重量22.8吨计算,未来成本可能进一步下降至250万美元左右。

由于巨大的价格优势,近年来,私人火箭公司赢得了许多火箭发射的项目,例如在2014年中,全球20个商业发射项目,有9个被Space X所包揽。近日,美国宇航局取消了月球表面探索计划,很大程度上受到预算的限制,因而可以预见的是,未来的太空项目,成本控制将成为非常重要的因素。

尽管在成本控制方面有着巨大优势,但是和传统火箭发射机构相比,Space X等新兴的火箭发射公司的劣势在于缺乏成功经验,与之相比,Arianespace已经成功发射87次,仅出现4次失败,其中最近的一次失败还要追溯到2002年。

【来源:腾讯科技,腾讯《深网》 纪振宇 4月29日发自硅谷】

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